新研究认为伽马射线暴实际上是俄罗斯太空垃圾反光

去年一个天文学家小组声称捕捉到了有史以来最遥远的宇宙爆炸——名为 GN-z11 的星系中的伽马射线爆。但是这些闪光如今有了更为平淡的解释:两项新研究认为,是一枚正在翻滚的俄罗斯报废火箭反射出了闪光,而天文观察者们恰好捕捉到了这一幕

尽管伽马射线暴一直发生,但用望远镜指向特定星系恰好捕捉到它们的机会是非常渺茫的。所以北京大学的天文学家江林华及其同事发布的消息令人惊讶,他们宣布利用来自夏威夷的 Keck 天文望远镜的数据,发现了 GN-z11 星系的一次爆发,该星系的历史可以追溯到距宇宙大爆炸仅 4.2 亿年左右。该团队在 2020 年 12 月的报告中表示,捕捉到这种爆发的几率是 100 亿分之一

这样的概率引起了哥本哈根大学天文学家 Charles Steinhardt 的注意。他表示,“你会开始追问……是否还有其他更具可能性的原因?”

俄罗斯火箭就此浮出水面。人类向地球轨道发射并遗留了大量的物体,包括卫星、火箭、甚至是在太空行走过程中丢失的螺丝刀。有多达 50 万个大于 1 厘米的金属物体在地球轨道上翻滚。魏茨曼科学研究所(Weizmann Institute of Science)的天体物理学家 Eran Ofek 针对这种现象发表过独立分析论文,他估计,这些碎片的反射光在夜空中造成的闪光可能会高达每小时 10,000 次。绝大多数的闪光是肉眼不可见的,但天文台可以观测到它们。

考虑到这一类潜在的光污染,Steinhardt 和他的合作者在新研究中计算出,在随机的天文望远镜图像中发现碎片反光的可能性大约在千分之一到万分之一,他们将这项研究发表在《Nature Astronomy》上。Steinhardt 表示,这似乎比发现伽马射线暴 100 亿分之一的概率更有可能。他表示:“如果你非得在两个答案里选一个,它们的可能性都很小,但是其中一个的可能性要比另一个高出数百万倍。”

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